Un arco di circolo massimo (nel disegno l’arco \overset{\frown}{AB}) è una parte di **circolo massimo delimitata da due punti (A e B) chiamati estremi dell’arco.

La lunghezza dell’arco di circolo massimo è chiamata anche  distanza sferica perché è il percorso più breve tra questi due punti sulla superficie sferica.

Nella **sfera trigonometrica (che ha raggio unitario) la lunghezza di un arco di circolo massimo (\overset{\frown}{AB}) è chiamata anche distanza angolare perché è uguale alla misura dell’angolo al centro che lo sottende (\widehat{ACB}, dove C è il centro della sfera).

Nell’esempio di questo disegno, l’arco \overset{\frown}{DE} non è la distanza sferica tra i punti D e E perché appartiene ad un **circolo minore.