Un circolo massimo o cerchio massimo, è l’intersezione della sfera con un piano che passa per il centro.

Tutti gli altri circoli sono detti circoli minoricerchi minori.

Esempi di circoli massimi sulla sfera celeste sono l’**equatore celeste, l’**eclittica e i **circoli verticali. Circoli minori sono invece gli **almicantarat e i **paralleli di declinazione.

Gli **archi di circolo massimo sono distanze sferiche perché rappresentano il percorso minore tra due punti sulla superficie di una sfera (geodetiche della superficie sferica).