La Terra, nel suo moto di rivoluzione percorre un’orbita ellittica attorno al Sole. Di conseguenza, a noi sembra che sia il Sole a spostarsi di giorno in giorno rispetto alle “stelle fisse” lungo un percorso circolare. Il percorso del moto annuo apparente del Sole sulla sfera celeste si chiama eclittica. La zona sferica larga 16° e bisecata dall’eclittica (da 8° a nord a 8° a sud dell’eclittica) è tradizionalmente nota come fascia dello zodiaco o fascia degli animali. Essa è percorsa anche dalla Luna e dai pianeti le cui orbite non si discostano di molto dal piano dell’eclittica. E’ tradizionalmente divisa da 12 meridiani di eclittica in 12 parti uguali di 30° di longitudine ciascuna, chiamate case. Ogni casa corrispone ad un segno dello zodiaco. Le case conservano i nomi delle costellazioni che li occupavano oltre 2000 anni fa, ai tempi in cui sono state codificate. A causa della precessione degli equinozi, la fascia dello zodiaco e la sua divisione in case è slittata da allora in senso retrogrado di circa 30° e di conseguenza ciascuna di esse contiene la costellazione dello zodiaco contigua posta a occidente.
Le case e i corrispondenti segni dello zodiaco hanno conservato i loro antichi nomi. Per fare un esempio, l’espressione “il Sole è nel segno dell’Ariete” significa che il Sole ha appena attraversato il punto vernale, la sua longitudine eclittica è compresa tra 0° e 30°, si trova nella casa dell’Ariete e cioè, molto probabilmente, nella costellazione dei Pesci.

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